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La sonda Cassini llega a su fin tras 20 años de hallazgos

Ocurrirá a mediados de septiembre cuando se precipite contra Saturno

Lunes, 10 de Abril de 2017 - Actualizado a las 08:40h

La sonda Cassini, con el aterrizador Huygens incluido en las pruebas previas al lanzamiento.

La sonda Cassini, con el aterrizador Huygens incluido en las pruebas previas al lanzamiento. (n.g.)

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La sonda Cassini, con el aterrizador Huygens incluido en las pruebas previas al lanzamiento.

Washington. La sonda espacial internacional Cassini, que orbita Saturno desde 2004, se prepara para su acto final, su desintegración en la atmósfera del planeta de los anillos, tras una misión de veinte años plagada de descubrimientos asombrosos, entre ellos la posibilidad de vida fuera de la Tierra.

Es precisamente esa posibilidad la que ha llevado a los responsables de la misión a precipitar el robot espacial contra la superficie de Saturno para evitar que su caída accidental en alguna de sus lunas comprometiese el desarrollo de vida incipiente. En concreto, el peligro es que cayera sobre Encélado, la pequeña luna helada de Saturno a la que Casinni realizó un histórico acercamiento en 2015 que permitió determinar por primera vez la existencia fuera de la Tierra de agua, energía química disponible y material orgánico, las condiciones para el desarrollo de la vida.

Aunque la sonda lleva casi 20 años surcando el espacio exterior, los experimentos llevados a cabo en la Estación Espacial Internacional han mostrado que los microbios pueden sobrevivir durante años a temperaturas extremas, a la radicación y al vacío espacial, según han explicado los científicos de la NASA.

Al llegar el fin de sus misiones debido al agotamiento del combustible que permite cambiar de trayectoria aprovechando las fuerzas gravitacionales, algunas sondas espaciales son abandonadas orbitando perpetuamente los objetos celestes que han estudiado, pero los científicos no quieren correr riesgos.

De caer accidentalmente en Encélado o en alguna de las otras 61 lunas de Saturno, varias de las cuales pudieran tener características similares, como Titán, los organismos microscópicos vivos que pudiera portar Cassini podrían comprometer el desarrollo de vida en ella.

La sonda Cassini, un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI), va a ser ahora puesta en un curso por una zona no explorada entre Saturno y sus anillos para que, a los 122.000 kilómetros por hora a que vuela, entre en la atmósfera gaseosa de ese planeta en septiembre próximo.

De este modo, el robot espacial "se romperá, derretirá, vaporizará y se convertirá en parte del mismo planeta al que partió hace veinte años para explorarlo", ha asegurado el responsable del proyecto Cassini, Earl Maize. Mañana martes, el equipo responsable de la misión enviará a Cassini los comandos definitivos para su cambio de rumbo, para que el 22 de abril la sonda pase por última vez junto a Titán y el día 26 se lance en su nuevo curso, a través de una separación entre Saturno y su anillo de lunas, en lo que será el comienzo de su gran final.

Antes de precipitarse contra el planeta gigante, a mediados de septiembre, el robot espacial orbitará 22 veces el curso inexplorado al que será lanzado, con el fin de conseguir las últimas observaciones científicas de su misión. Efe


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